Les chemins du triathlon mondial vers Paris 2024

Eloi Adjavon

J’adore qu’un plan se déroule sans accroc. A bien des égards, la ligne classique de la A-Team s’applique à chaque triathlète prêt à débuter à Paris car chacun a vu son projet se concrétiser. Cependant, un athlète en particulier a élaboré un plan qui semble parfois défier toute logique. Quand Eloi Adjavon (TOG) a entamé son parcours vers Paris, il venait à peine de faire ses premiers pas dans le triathlon, alors que le Togo n’avait même pas de fédération nationale pour le soutenir. Pourtant, cet été, il deviendra le premier triathlète togolais de l’histoire des Jeux Olympiques.

« C’est plutôt excitant », a déclaré Adjavon à la rédaction de www.triathlon.org. « C’était un rêve lorsque je me suis lancé dans ce projet il y a cinq ans. Cela semblait impossible ou du moins très lointain, dans le royaume des rêves, et maintenant que c’est une réalité, c’est excitant et j’ai du mal à comprendre ».

L’idée

La première partie du plan a officiellement débuté en 2019. Ayant bénéficié d’une enfance sportive (Adjavon était un polyvalent avec une expérience principalement en natation), son rêve olympique a été initialement suscité lors des Jeux olympiques de Londres.

« En 2012, j’ai vu une nageuse togolaise qui avait 13 ans et qui était aux Jeux et je me suis dit : “Mec, ça pourrait être moi”. » Il lui faudra plusieurs années avant de faire ses premiers pas vers la réalisation de cette ambition naissante. Il a terminé son premier triathlon en mai 2019. « Ensuite, c’était parti. » 

« En fait, je ne sais pas pourquoi j’ai choisi le triathlon », ruminait Adjavon. « Cela s’explique en partie par le fait que c’était toujours un sport que j’avais voulu essayer et que j’avais une formation en natation. Être le premier triathlète togolais à se rendre aux Jeux lui a également donné ce défi supplémentaire qui me plaisait. Naïvement, je pensais pouvoir m’entraîner pour Tokyo et il y a eu une année supplémentaire à cause du COVID. »

 Dans le même temps, les retards induits par la pandémie ont entraîné des annulations de courses et l’absence de fédération togolaise a rendu pratiquement impossible la poursuite de l’épreuve pour Adjavon. « C’était le premier véritable test du projet », a-t-il admis. Au moment critique de la pandémie, il pouvait soit abandonner le plan, soit y aller à fond. Naturellement, Adjavon a opté pour cette dernière solution. Il a joué un rôle clé dans la création de la fédération togolaise et a misé tous ses jetons sur un seul pari : sa qualification à Paris. Le fait que les Jeux se déroulent à Paris apportait également une dimension supplémentaire. « Étant à la fois Français et Togolais, réunir ces deux facettes a aussi donné plus de sens au projet. »

 

La grande image

C’est ici qu’apparaît le deuxième aspect du projet d’Adjavon. Il a d’abord poursuivi des études de cinéma à Strasbourg avant de s’installer aux Pays-Bas pour étudier la philosophie afin d’élargir sa vision du monde. Il nourrit l’ambition de devenir réalisateur et à ce titre, il s’est inscrit à une école de cinéma. Fort de son parcours académique, il a développé un ensemble de compétences qui le distinguent de ses pairs sportifs et a un projet retraçant son parcours à Paris en vue d’encourager ceux qui pourraient le suivre.

Une grande partie de la motivation d’Adjavon vient donc de son désir d’inspirer d’autres joueurs qui pourraient suivre. Cependant, même s’il avait un plan audacieux de qualification pour Paris et de le documenter, il restait la simple question de savoir comment il allait concrétiser ce projet.

Adjavon a effectué sa première titularisation internationale fin 2021 lors de la Coupe d’Afrique à Dakhla. L’année suivante, il se lance et fait face à une avancée considérable. « Je ne sais même pas si je pourrais dire que j’ai fait dix triathlons avant la première course internationale », a-t-il admis. « C’était donc à la fois sauvage et en même temps une transition en douceur. Lors de la première course, j’étais tellement stressé. »

Point critique

Tout comme les marins acquièrent le pied marin au fil du temps, Adjavon a rapidement trouvé le pied marin pour le triathlon. En même temps, ce n’est qu’à la fin de l’année 2023 que sa mission olympique lui a semblé vraiment possible. « En 2023, j’ai participé à quatre courses au début de l’année et j’ai marqué zéro point, alors je me suis dit : « Bon, c’est probablement fini. C’est ce qui a fait que les deux Championnats d’Afrique ont été décisifs. »

Les championnats de distance sprint sont arrivés premiers à Maurice et il s’est classé 7ème. Peu de temps après, il s’attaque à l’épreuve de distance standard en Égypte et décroche la 5e place. En Egypte, Adjavon a battu ses rivaux pour une éventuelle place au New Flag Africain à Paris et les points qu’il a reçus ont permis de maintenir le projet en vie. Sa détermination redoublée, il s’installe à Montpellier pour les huit derniers mois du projet et parvient à décrocher sa place à Paris grâce au parcours d’universalité.

Une fois qualifié, un nouveau défi se présente à lui. Adjavon se présentera aux Jeux Olympiques sans avoir déjà participé à une Coupe du Monde ou à une épreuve du WTCS. Dans cette optique, Adjavon a adapté sa formation en conséquence. « Nous essayons vraiment de nous concentrer sur la natation parce que c’est mon sport le plus faible en ce moment. Je sais que cela va être un pas en avant, donc notre objectif est d’essayer d’améliorer un peu la maîtrise de la natation en eau libre afin de réduire l’écart autant que possible et de rester dans la course le plus longtemps possible. »

 

Au futur

Au fil des années, l’Afrique du Sud a été une force importante dans le triathlon africain tandis que Jawad Abdelmoula (MAR) a défendu le drapeau du Maroc avec ses apparitions sur les podiums du WTCS et de la Coupe du monde. Le statut d’Olympien d’Adjavon représente un nouveau pas en avant dans un contexte plus large.

« Le projet est également né d’une volonté de faire progresser le sport en Afrique, et pas spécifiquement le triathlon. Il existe de nombreux sports dans lesquels l’Afrique est sous-représentée, non pas à cause d’un manque de niveau mais plutôt à cause d’un manque d’investissement, essentiellement en termes de financement, de temps et d’expérience ».

Il a souligné l’essor du cyclisme en Afrique de l’Est et espère un héritage similaire dans le triathlon.  « En montrant que je peux le faire, j’espère que j’inspirerai d’autres personnes et que les instances dirigeantes investiront dans la recherche de talents. Il n’y a aucune raison pour qu’il n’y ait pas plus d’athlètes africains dans le sport du triathlon. »

Un pays, un continent et tout un sport auront donc les yeux rivés sur Eloi Adjavon à Paris. La première partie de son projet l’a porté au sommet du triathlon et la deuxième partie pourrait bien lui donner encore plus de succès.